En noviembre del año 2000 todavía faltaban unos años para la inauguración del Donbass Arena. El espectacular estadio, ubicado en Donetsk, no verá pasar en esta ocasión al Celta a causa del conflicto bélico que sacude el este de Ucrania y que lo ha transformado en un centro logístico y de reparto de alimentos. En esta ocasión, a diferencia de lo sucedido en 2000, tocará viajar a Kharkhiv, sede en la que el Shakhtar tratará de hacer valer el único gol que se llevó de Balaídos.
José Luis Rodríguez Sánchez | Tinta Celeste

La temporada 2000/01 comenzó para el Celta de manera oficial un 15 de julio con una victoria en Balaídos sobre el Pelister macedonio. La —afortunadamente— extinta Copa Intertoto obligaba a iniciar la pretemporada casi al día siguiente de finalizar la temporada anterior. Con cinco victorias en seis encuentros el Celta conseguía un trofeo para sus vitrinas y, además, un billete para participar en la Copa de la UEFA por tercer año consecutivo.

En una temporada en la que se incorporaron al equipo futbolistas de la talla de Cavallero, Vagner, Catanha, Edu, Berizzo o Jesuli, el calentón europeo fue bien aprovechado por los de Víctor Fernández, que hicieron pleno de victorias en los tres primeros encuentros de liga. En Europa se superaron dos eliminatorias mucho más complicadas de lo esperado, primero ante el Rijeka y posteriormente al consumar una espectacular remontada ante el Estrella Roja.

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Shaktyor Stadium (Foto: shakhtar.com)

Aun con todo, la euforia comenzó a rebajarse poco a poco en la competición doméstica. Los varapalos sufridos en Vallecas y Oviedo fueron los primeros avisos de que el equipo no ofrecía la consistencia que se le intuía en verano. Cuando el 12 de noviembre se cayó por 2-1 en San Mamés nadie podía imaginar que el Celta acababa de iniciar una serie de diez encuentros consecutivos sin ganar en liga. Cuatro días antes de enfrentar al Shakhtar los de Vigo no pasaban del empate a un tanto ante el Racing de Santander en Balaídos. Un gol en propia puerta marcado por Fernando Cáceres impedía la victoria de un Celta que terminó con nueve hombres por expulsiones de Juanfran y Edu.

Dos rivales en Ucrania

Tocaba entonces afrontar el encuentro de ida en Ucrania. El Shakhtar todavía jugaba por entonces en el Shakhtyor Stadium, cuya última reforma data del año 2000, con motivo de la participación del equipo ucraniano en la Champions League. El Celta llegó a Donetsk dispuesto a pelear con dos rivales: el Shakhtar y las condiciones climatológicas. Víctor Fernández, que contó con la baja de Velasco en el lateral derecho, situó a Pablo Coira y a Juanfran como laterales. Cáceres y Yago se ubicaban por delante de Cavallero, mientras que Doriva y Giovanella desempeñaban la función de doble pivote. Por delante, tal y como sucedería en el encuentro de vuelta, Karpin y Gustavo López intentarían poner la creatividad para que McCarthy y Catanha tuviesen opciones de ver puerta.

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Viktor Prokopenko, primer seleccionador de Ucrania, dirigía al Shakhtar en la temporada 2000/01 (Foto: m.shakhtar.com)

El equipo local estaba dirigido por Viktor Prokopenko, antiguo jugador del Shakhtar y por entonces con casi 20 años de experiencia en los banquillos. Prokopenko, fallecido en 2006, fue el primer técnico en dirigir a la selección de Ucrania, allá por 1992. En su Shakhtar todo giraba alrededor de Andriy Vorobey, el hombre que marcaba las diferencias. Sin embargo al repasar la alineación llama la atención la inclusión en el once de un veinteañero llamado Anatoliy Tymoshchuk. El futbolista nacido en Lutsk llegó a jugar más de 200 partidos con la elástica del Shakhtar antes de sus más conocidas etapas en el Zenit y en el Bayern. Cualquiera diría que 16 años atrás ya hacía sus primeros pinitos en competición europea.

Oportunidades

A decir verdad el frío ucraniano no supuso un problema. El Celta, con sus depósitos de anticongelante a tope, salió muy metido en el choque y pronto dispuso de clarísimas oportunidades para encarrilar la eliminatoria. Dos remates de Benni McCarthy y uno todavía más franco de Catanha debieron abrir la cuenta de los de Vigo en los primeros diez minutos de juego. El vendaval celeste amainó enseguida pero el Shakhtar, que en la Liga de Campeones había derrotado al Arsenal por 3-0, no encontraba el camino hacia la portería de Cavallero.

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Benni McCarthy disfrutó de buenas oportunidades para batir al Shakhtar (Foto: yojugueenelcelta.com)

El inicio de la segunda mitad supuso el único momento comprometido para los de Víctor Fernández. Una buena oportunidad de Vorobey y un peligroso centro que no encontró rematador crearon una cierta incertidumbre en el equipo visitante. Apenas fue un mero espejismo, ya que el Celta dominó claramente la última media hora del choque e incluso dispuso de alguna oportunidad para viajar con ventaja a Balaídos. En cualquier caso el marcador no se iba a mover y dejaba las espadas en todo lo alto para el partido de vuelta.

Hacia cuartos

El Celta solventaría sin brillo la eliminatoria con una victoria mínima en Balaídos y, ya en febrero de 2001, eliminaría también al Stuttgart. Tal y como hicieran Olympique de Marsella y Lens en los años anteriores, el Barcelona pondría el punto final a la participación de los de celeste en la Copa de la UEFA. De nuevo los cuartos de final marcaban el techo del club olívico.

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Un joven Anatoliy Timoshchuk fue titular ante el Celta (Foto: shakhtar.com)

Unos cuartos de final a los que todavía es posible llegar este año aunque para eso haya que superar dos eliminatorias, la primera de ellas con toda la dificultad que plantea un equipo del nivel del Shakhtar Donetsk. Y de nuevo, además del rival, el frío aparece como un enemigo más. Aunque quizá, tal y como sucedió en 2000, el Celta consiga meter una buena dosis de anticongelante a su fútbol y regresar a Vigo con un resultado que le permita remontar el complicado 0-1 de la ida.

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